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Circle:加密货币改变生活

bfszw 数据报告 2020-11-15 19:49:22 13 0

导读

Circle Internet Financial(简称Circle)是一家位于美国的基于区块链技术的支付和消费金融创业公司,主要提供数字货币发行、数字资产投资、电子支付转账、法定货币兑换等服务。公司致力于运用区块链技术来支持后台网络,使用户可以运用各国货币形态掌控资金,同时通过发展USDC稳定币相关业务进一步推动金融设施的改革。

【中国金融案例中心 | 金融科技课题组 文:叶子 编辑:谢彬彬 】

Part 1 公司概述

1.1  公司简介

Circle成立于2013 年,由Jeremy Allaire和Sean Neville在美国波士顿联合创立,是一家提供数字货币储存及投资服务的金融科技创业公司,以利用技术支持下的比特币来改良消费者支付方式。成立发展至今,Circle从最初的利用比特币支付服务转型至发行USDC稳定币及提供相关服务,公司在加密货币领域持续进行着探索创新。

通过Circle发行的USDC稳定加密货币,用户可在无需手续费的情况下,用于对冲风险和跨境交易。区块链技术可支持跨国界跨体系的支付行为,实现全球范围内更便捷、安全的货币流转。此外,Circle还提供投资数字平台及API服务,协助机构用户更好地使用USDC稳定币进行日常投资结算。Circle试图利用区块链技术打破虚拟货币和现实传统货币的界限。

目前,公司将运营重心集中在USDC稳定币的相关业务上。据公司官网数据显示,截至2020年7月10日,流通中的USDC市值达到了11亿美元,位列稳定币市场第二名,成为了市场上增长速度最快的数字美元代币。据市场报道,目前为止,USDC已发行超过25亿美元,用于推动了超过500亿美元的交易。

1.2  创始人介绍

Circle的创始人Jeremy Allaire是一位连续创业者。1995年,他与兄弟JJ Allaire一同成立了Allaire集团,专注开发网络工具ColdFusion。1999年,Allaire集团成功上市。2001年,软件公司Macromedia收购Allair集团之后,Jeremy Allaire转任Macromedia公司CTO,并主导了Flash产品开发。Macromedia在2005年被Adobe收购,Flash成为了Adobe主打旗舰产品。2003年,Jeremy Allaire离开Macromedia,成为风险投资公司General Catalyst Partners的技术专家兼一般合伙人。General Catalyst Partners后续参与了Circle从 A轮到D轮的融资。2004年,Jeremy Allaire又创办了被业界称为新型融合媒介的Brightcove并担任公司首席执行官。Jeremy察觉到未来电视与互联网融合转型的发展方向,有国内互联网平台创业者将Brightcove视为企业级视频发布平台领域的领军者。2012年2月,Jeremy带领Brightcove在纳斯达克成功上市。上市一年后,他辞去Brightcove首席执行官一职,只担任集团董事会主席。

2013年,凭借着敏锐的商业嗅觉,Jeremy Allaire与Adobe首席科学家Sean Neville共同创立Circle Internet Financial,开始涉足加密货币行业。

1.3 发展历程

早期的Circle只是一个数字货币钱包,主要提供虚拟货币(比特币)的储存及法币兑换服务。2016年起,Circle将重心放在了发展加密货币市场上,并相继推出各类产品,包括面向个人用户的支付和货币兑换服务Circle Pay和向个人投资者提供加密资产投资服务的Circle Invest。

2016年底,Circle宣布放弃比特币交易业务,但保留使用其底层区块链技术,并推出名为“Spark”的平台,支持零手续费和零汇率的外汇转账。2017年,Circle对外表示,尽管取消了APP中直接买卖比特币的功能,但其依旧为大型交易所做市,并为机构客户提供大额加密资产的OTC服务Circle Trade。

2017年10月,Circle推出Centre架构,目标是在任何接入Centre架构的账户间实现互联互通,实现跨链和跨数字资产转换。2018年2月,Circle宣布收购加密资产交易所Poloniex,也是迄今为止业内规模最大的收购案例。Poloniex,俗称P网,成立于2014年,是世界上最活跃的加密货币交易所之一,也是第一家日成交额达到10亿美元的交易所。

2018年9月,Circle在Centre架构上发行可在任何互联网区域使用的USDC稳定币。个人与机构均可注册该项服务,从银行账户中转入美元并兑换成USDC,还可将USDC套现转存入银行账户。未来Circle还将探索USDC在借贷、投资或支付领域的应用。

1.4  融资情况

截止目前,Circle共进行了五轮融资,融资金额共计2.46亿美元。

2015年,全球比特币交易逐渐复苏。4月,Circle获得高盛集团领投、Accel Partners等机构跟投的5000万美元C轮融资。9月,纽约金融服务部向Circle颁发了第一张数字货币许可证BitLicense,意味着Circle可在纽约提供数字货币服务。

2016年6月,Circle获得由IDG资本牵头、众多中国投资公司参与的D轮投资,获得资金6000万美元,公司估值约为4.8亿美元。此后Circle宣布,公司在中国的业务团队已组建完毕,将开展与腾讯、阿里巴巴的客户资源竞争,该笔融资也将主要用于中国分公司的业务拓展上。

2018年5月,Circle完成了由全球矿机巨头比特大陆领投的1.1亿美元E轮融资,其后估值飙涨至30亿美元。这笔投资是公司主营业务——发行稳定币USDC的主要推力。公司宣布与比特大陆在稳定币的开发和应用方面展开合作,将推出基于开源架构Centre的稳定币USDC,促进全球金融系统的协同性。

Part 2 商业模式

2.1 市场定位:基于区块链技术的消费金融公司

Circle的愿景是创造一家完全基于数字货币、数字资产和区块链技术的全球性消费金融公司。创始人Jeremy Allaire曾谈到Circle的两个战略定位:一是成为提供基础服务的交易平台,成为世界上最大的数字资产交易市场之一,二是能为世界各地用户提供范围广泛的消费金融产品。比如利用数字资产和区块链技术,为消费者建立新型个人账户以取代传统银行账户;提供一种开放的全球通用的支出账户;或者基于加密基础设施,对传统零售银行的储蓄、投资和信贷等产品进行重新设计。

2.2 主营业务:围绕数字货币的多样化产品与服务

基于区块链技术,Circle推出了USDC稳定币、Circle Invest(数字投资平台,覆盖美国46个州)、Poloneix交易所、Circle Pay(被称为“美国版支付宝”)和Circle Trade(场外交易平台)。

其中,Circle Pay、Circle Trade业务由于监管等原因已不再运营,公司将侧重于USDC稳定币等业务。过去五年,Circle Pay作为一款先驱性的社交支付应用取得成功,但它的需求主要依赖于同传统金融系统和未数字化的法定货币产生互动。虽然停止了Circle Pay业务,但Circle表示,依然坚持五年前设定的“开创全球新型加密金融服务”使命,并相信未来金融将建立在开放的区块链技术之上。公司将继续致力于通过建立在加密资产和区块链技术上的开放金融系统,连接全世界的所有人群。

USDC稳定币

USDC稳定币是Circle与比特大陆、数字钱包Coinbase在2018年10月合作发行的一种锚定美元的加密货币,由Circle基于Centre架构开发并发行。USDC与美元1:1挂钩,即用户每购买一个USDC,Circle将存一美元到指定银行(Silvergate银行),并将铸造的USDC发给用户。由于USDC对应的美元货币存储于托管银行,因此即使Circle破产,也不会对USDC用户的资金产生影响。

USDC的发行架构Centre由Circle创建于2017年,通过“未来代币简单协议”募资开发并承诺在未来某个时点向投资者提供代币。2018年5月,Circle获得比特大陆投资推动了Centre项目进展。2018年10月,Coinbase成为Centre的第二位成员,并合作发行了USDC。2019年6月13日,Centre宣布接纳Coinbase和Circle之外的发行人。

USDC的购买与赎回需通过在Circle注册的账户进行。用户购买USDC时,需将美元转入Circle账户,兑换成USDC。然后可将USDC转出至支持USDC交易的交易所,与比特币等其他币种进行交易;也可在交易所通过其他币种交易获取USDC。用户赎回USDC时,需将USDC转入Circle账户并提交赎回申请,申请成功后相应的美元将会打入用户的银行账户,同时销毁被赎回的USDC。赎回过程中Circle会收取一定费用,这也是USDC的盈利模式。

2020年3月,公司基于自身平台推出了免费的企业账户,提供法币—USDC兑换、跨国发送和接受USDC付款、账户自动投保等服务。同时,公司面向开发者推出了三款API,包括Payments API、Wallets API、Marketplace API,外部开发团队可在区块链项目中嵌入相应API,实现USDC自动执行合约。Payments API支持用户信用卡和借记卡用USDC自动结算付款,将收款时间从几周缩短至几天;Wallets API则被用来接受加密货币收款,使用者无需进行链上操作,避免了相关手续费和运行节点的繁琐;Marketplace API允许用户以其他方式使用USDC。目前三款API均可免费使用,之后Circle计划将采取按访问量定价的订阅机制。

作为一种稳定的电子货币,USDC可用于对冲风险和跨境交易;目前,在USDC生态系统中,许多合作伙伴开始用它来实现智能合约、电子发票、支付结算等功能;未来依靠USDC价格稳定的属性,还可延展出满足客户要求的更多交易场景,如用USDC来完成商品支付、贷款、报销等服务。

Circle Invest数字资产投资业务

由于Circle Pay的很多用户将Circle视为一个比特币投资工具,于是公司将其投资功能单独抽离并于2018年春季推出了Circle Invest加密货币投资应用程序。该APP支持比特币(BTC)、比特币现金(BCH)、以太坊(ETH)、以太坊经典(ETC)、莱特币(LTC)、大零币(ZEC)、门罗币(XMR)等13种数字货币的交易。

通过Circle Invest应用,投资者无须支付任何手续费就能立刻进行虚拟货币交易。Circle Invest共有三种投资方式,直接购买加密货币、购买加密货币组合及设定计划定期投资货币或货币组合。其特点是操作便捷,号称是“没有密码的密码”(后者指加密资产),用户可随时从银行账户转账到Circle Invest进行投资。

Circle Invest为用户提供4种投资组合,分别是“The Market”、“Payment”、“Platform”和“Privacy”,每个投资组合按照各币种的市值进行加权平均,最低购买限额为1美元。值得注意的是,在Circle Invest上的投资并不意味着拥有实际的加密货币,用户亦无法主动向投资组合中存入自己的加密货币。

Circle Invest去除了大多数成熟交易应用的复杂功能,因而并不算是一款真正的交易应用。投资者不能递交限价单或查看买卖记录,只能存取资金及根据市场价买卖虚拟货币。虽然App的使用是免费的,但据App Store用户反馈,Circle Invest收取的其他费用相较于Coinbase、Voyager等类似应用程序普遍偏高。

2020年2月,公司将Circle Invest出售给数字资产经纪公司Voyager的运营商Voyager Digital Canada,Voyager向Circle发行约4%的普通股进行支付,实际数量及金额未披露。Circle Invest的大多数客户预计将在3月底转移至Voyager平台,双方将在收购后进行战略性业务计划。

Poloniex交易所

2018年2月,Circle以4亿美元收购了加密资产交易所Poloniex。彼时,Poloniex是全球排名14的加密货币交易所,单日交易金额高达3亿美元。公司希望通过对接Poloniex与Circle Trade、Circle Pay等服务,“构建基于区块链进行多种资产和服务交易的开放多边市场”。

Poloniex,俗称P网,成立于2014年,是世界上最活跃的加密货币交易所之一。并购完成后,Circle的加密货币交易从场内扩展至场外,用户类型和数量都得到极大提升;这项并购也对美国最大的加密货币交易所Coinbase构成了威胁。在发行USDC后,Poloniex即上市了BTC/USDC、USDT/USDC和ETH/USDC交易,为USDC提供了必要的流动性。同时,公司在2019年6月宣布重启Poloniex曾经弃用的聊天平台Trollbox,展现出从Circle Pay延续至今对社交领域的兴趣。

2019年10月,Poloniex取得了百慕大数字资产业务许可执照并从公司独立出来,成立了新的国际公司Polo Digital Assets Ltd,将陆续把业务转移至监管环境更为宽松的百慕大。 

Circle Pay支付业务

Circle Pay是公司元老级产品。虽于2019年末已停止运营,但该产品为Circle创建了良好的客户基础。作为一款以区块链为底层技术的在线支付应用程序,其最初的定位是支持比特币的点对点支付,服务包括比特币的储存、发送、接收及比特币与美元/英镑/欧元之间的兑换。用户可从绑定的银行账户中向Circle Pay转账,并在需要汇款时即时兑换为比特币。

Circle Pay最大的卖点是低成本、跨币种的汇款。用户通过该程序可在美国、英国及欧盟等29个国家享受零手续费转账及货币兑换服务。跨国转账中,传统银行一般会要求用户支付3%-4%的手续费和外汇加价,而Circle Pay用户仅需在即时汇率中间价的基础上支付约0.25%的外汇加价,无需支付任何法币与比特币之间的转换费率或手续费。例如,用户可先在中国的比特币交易所,将人民币换成比特币;再把比特币在美国的交易所卖出,换出美元。只要这个交易时间够短,比特币本身的波动基本可以忽略不计,因此还避免了价格波动带来的价值损失。通过这样的方式,Circle实际上脱离了繁琐的国际跨国银行系统,在一个更自由快捷的数字货币网络中进行结算。同时,Circle Pay具有社交属性,用户可在苹果IOS系统的iMessage中,用短信进行Circle Pay支持的一系列转账操作,包括类似微信群收款的“账单分摊”功能。

由于构架在加密货币支付网络之上,Circle Pay存在一定的安全隐患及缺陷。2016年,最大的区块链众筹项目The DAO遭到黑客攻击,项目代币的发行方以太坊被迫进行硬分叉以追回被盗代币,此事件证明加密货币的零售支付面临一系列技术与监管限制。出于风险与监管考虑,2019年6月,Circle宣布将逐步停止对Circle Pay的支持,最终于9月30日停止了所有支持。

Circle Trade场外交易业务

2017年10月,公司推出Circle Trade,向机构提供大额数字货币交易 OTC业务,共计可交易36种加密资产。Circle Trade是Circle提供场外数字资产交易的平台,连接多家交易所,是全球数字资产领域最大的流动性提供商之一。据《财富》杂志报道,2018年Circle Trade每月有着高达20亿美元的交易量 ,为公司的主要利润来源。

2019年12月,Circle 宣布分拆 Circle Trade业务,出售给加密交易平台Kraken。Circle 将此次出售归因于美国充满挑战的监管环境,同时其 OTC业务也面临人才外流的困扰。Kraken作为综合性交易平台,将更好地满足用户现货、期货、OTC、借贷等多元化需求。

Part 3 竞争与挑战

面对探索前行的加密货币市场,Circle拥有产品稳定、机制灵活等特点,其发行的USDC稳定币是目前市场上增长速度最快的数字美元稳定币。作为新兴市场参与者,其面临着监管、安全、同业等多方面的竞争与挑战。

(1)监管趋严

收购Poloniex后,Circle与美国监管层关系颇为紧张。2019年5月13日,P网宣布将在美国用户的页面中下架9种加密货币。因为根据美国法律,这些代币已接近证券的概念,但它们却并未在SEC被注册,有违规风险。而作为Circle业务重心之一的P网,其利润来源便是项目方的上币费和用户交易产生的手续费,同时下架多种加密货币对其产生了重大打击。或许由于P网业务受挫的缘故,作为CEO的Jeremy开始频繁在公开场合表达对美国现存加密货币监管政策的不满。

同时,大范围的稳定币弱化了货币政策和财政政策的效果,间接影响了经济体的金融稳定,威胁了法定货币主权,监管机构对各类加密货币的态度较为强硬。同业产品Libra在宣布其使命是“建立一套简单的全球货币和金融基础设施”后,随即遭到了各国央行、立法机构、财政机构关于洗钱、金融稳定等方面的质疑,不得不推迟上线时间、在货币挂钩选择上进行让步。Circle在未来也将面临类似的监管考验。

(2)支付业务败北

曾经拥有辉煌业绩的Circle Pay因为各种原因陷入僵局。Jeremy谈到,Circle的目标是用比特币为消费者和企业提供更安全、低成本的支付途径,但这说易行难,接受数字货币支付的商家逐渐失去了兴趣。2016年12月,Circle Pay取消了大部分比特币支付服务,将其收缩到跨境支付这一垂直场景,比特币支付在Circle业务中扮演的角色逐渐淡化。2019年6月,Circle宣布将逐步取消对Circle Pay的支持,在9月30日完全停止了这一业务。Circle将此归因为监管限制,可以看出Circle在产品开发上并不缺乏想象力,但它在未来能创造多大的价值,也许取决于监管机构的态度。

(3)稳定币行业竞争

Blockchain在2019年2月发布的稳定币报告显示,USDT的流通量位居市场首位,占据约67%的份额,USDC仅次于USDT,但所占份额仅有约9%。同时,USDT上线了184家交易所,排行第二的USDC仅上线了22家;火币全球站上有超过110个的 USDT交易对,而火币自身发行的稳定币HUSD仅有15个交易对。

面对体量庞大的USDT,USDC的优势主要在于其透明度较高。由于持有的是电子货币发行牌照,公司在公开透明度上可能弱于信托机构模式的Paxos和Gemini,但其Centre架构规定发行方需拥有1:1美元储备,且需接受审计公司审查、每年发布法币储蓄报告,具有一定的公开透明度;同时,其业务许可范围仅限于数字资产,无法进行法币、证券、黄金等资产的托管业务,但只要业务不涉及证券类数字资产,就不需要额外上报监管机构,灵活性较强。如何从众多相似电子货币中突围,逆转落后态势,占据更多市场份额,是USDC不得不面对的挑战。

值得注意的是,央行数字货币(CBDC)是全体稳定币的潜在竞争对手。中国自2014年开始研发央行数字货币;2019年8月,央行行长穆长春在论述央行数字货币时,将其形容为“呼之欲出”;2020年3月的工作会议中,央行再次重申“将继续稳步推进法定数字货币的研发”。CBDC一旦发行,可能会使稳定币的存在变得多余。

Part 4 未来发展

2020年,Circle将集中精力发展稳定币USDC,使其可以支持多种货币并扩展应用渠道。6月,Circle宣布与Algorand区块链公司达成合作,将在Algorand区块链上线USDC。用户将能通过Circle API或Circle帐户将来自银行帐户或卡网络的资金转换为Algorand区块链上的稳定令牌。同时,Circle还考虑发行一款全球数字货币,该货币将以一篮子法币及比特币等储备货币作为支持资产,在保持价格稳定的基础上,反映全球宏观经济的动态变化。

未来,Circle将继续深耕数字资产交易市场领域,利用数字资产和区块链技术,为消费者提供不同于传统金融产品的服务,基于加密技术,改善现有金融基础设施,连通现实和虚拟世界。


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